Gamedeveloper Abel Hagen doet het anders: “wij zijn een gamebedrijf dat geen games maakt”
door op 12-10-2016 08:59ARTIKELHuman

Gamedeveloper Abel Hagen doet het anders: “wij zijn een gamebedrijf dat geen games maakt.”

Abel Hagen doet het anders: “wij zijn een gamebedrijf dat geen games maakt”Abel Hagen is een indie gamedeveloper. Samen met goede vriend Christiaan Albers heeft hij Wooden Plank Studios opgericht, een onafhankelijke (indie = independent) gamestudio. Ze maken geen dure games voor de Xbox of Playstation 4, maar humoristische spelletjes voor op de telefoon en tablet. Het sleutelwoord van de games is toegankelijkheid. Hun webcomics krijgen miljoenen views en vormen hun belangrijkste marketingmiddel.

Abel en Christiaan hebben geen van beiden een achtergrond in marketing. Abel studeerde Games Art aan de Hogeschool voor de Kunsten en Christiaan is opgeleid als gamedeveloper aan het ROC. Na het verkennen van de markt richtten ze in 2013 hun eigen studio op waar ze veel opdrachten binnenhaalden vooral op freelancebasis. Tot voor kort werkten ze op basis van trial & error. Nu bestaat hun marketingstrategie voor een groot deel uit hun succesvolle serie van webcomics. De comics, die elke woensdag gepubliceerd worden, zijn ontstaan als bijproduct. Toch zijn ze inmiddels uitgegroeid tot het populairste product van Wooden Plank Studios. De naamsbekendheid die ze hiermee genereren, levert weer nieuwe klanten op. Ook weten ze hier dankzij Patreon geld mee te verdienen in een tijd waarin alles gratis gedeeld wordt op het internet. Abel Hagen vertelt meer over hun bijzondere marketingstrategie en hun visie op cultureel ondernemerschap.

Wat is jullie visie op ondernemerschap en wat betekent dat voor een gamedeveloper in de dagelijkse praktijk?

Marketing is een zeer interessant onderdeel, maar het is ook een heikel punt voor ons. Christiaan is opgeleid als gamedeveloper en ik als game artist; we zijn dus geen van beiden marketeers. In de praktijk zijn we vooral allerlei verschillende dingen aan het uitproberen. Zo zijn bijvoorbeeld ook de comics ontstaan. Wij testen iets uit en kijken of het iets doet, of het zin heeft met oog op ondernemerschap. Als dat zo is, dan gaan we daar mee door. Na het posten van een webcomic kregen we miljoenen views: daar konden we wel wat mee. Zo werden de webcomics ons visitekaartje. Nu besteden we elke week een halve dag aan het delen van deze comics op verschillende social media, zoals Facebook, Twitter.

Gamedeveloper Abel Hagen doet het anders: “wij zijn een gamebedrijf dat geen games maakt”

 

De webcomics blijven in ontwikkeling. Christiaan en ik komen er al regelmatig in voor. Eigenlijk willen wij de hoofdkarakters van de strip worden. We willen onszelf neerzetten als product net als Suske & Wiske, Donald Duck of de stripjes die je ziet in de krant. Daarin laten de striptekenaars ook vaak hun dagelijkse leven zien. Dit willen wij ook. We willen op grote schaal, wereldwijd, een sterk product worden. Door meer comics te maken willen we relevanter worden en blijven groeien. Wanneer wij een sterk merk zijn willen we bijvoorbeeld meet & greets doen op beurzen en merchandise verkopen, zoals strips en shirts. We zijn nu met de beginselen bezig.

De comics zijn niet alleen een visitekaartje. Het ontwikkelen van games duurt jaren en verder produceer je weinig content. Het kost dan erg veel moeite om je publiek warm te houden. Zo wordt het voor je publiek ook erg saai. De webcomics zorgen ervoor dat we relevant blijven.

In hoeverre werken jullie met influencers?

Er zijn een aantal sites met een groot publiek voor het soort onderwerpen waar wij comics over maken. We doen ons best om door die sites gedeeld te worden, want dat gaat vaak het beste. In de wereld van games/comics heb je meer te maken met websites of accounts, dan met personen. Dat zijn onze influencers.

Wanneer wij een comic maken over Pokémon, dan krijgen we weer nieuwe likes wanneer dit gedeeld wordt door een Facebook-pagina voor Pokémon fans. Zo krijgt een Braziliaanse Pokémon-pagina onze comics al een dag van tevoren om ze naar het Portugees te vertalen. Ook is een webcomic over de platformerserie Shantae geretweet door de gamemaker. Het belangrijkste is om elke keer gerelateerde pagina’s te blijven berichten. Zo krijg je af en toe succes. Onze Game of Thrones comics, die na elke nieuwe aflevering werden geplaatst, werden extreem goed ontvangen, vooral onder een Amerikaans publiek. Het is nooit binnen de Nederlandse grenzen gebleven en we hopen internationaal verder te kunnen groeien qua bekendheid.

Wat voor verdienmodellen gebruiken jullie voor jullie webcomics?

Wij werken met Patreon. Patreon is een site waar fans van je werk jou kunnen steunen door “patrons” te worden. Ze doneren per maand of per post een (klein) bedrag. Zo kan je toch verdienen aan het werk dat je maakt, zoals onze webcomics, maar ook muzikanten, kunstenaars en YouTubers maken er gebruik van. Het is leuk dat je werk over het wereldwijde web gedeeld wordt, maar het levert bijna niets op. Dankzij Patreon hebben wij nu 13 patrons en komt er een klein bedrag per maand binnen. We hopen dat dit gaat oplopen tot honderden patrons. We houden goede moed. Het is een heel nieuwe manier om geld te verdienen.

Hoe verhoudt het maken van de comics zich tot het maken van de games?

De comics zijn het middel waarmee we ons merk en publiek willen bouwen. In het begin gingen onze comics vooral over verschillende games, zoals Pokémon, en af en toe over onszelf. Nu vindt er een verschuiving plaats en is er juist sprake van het tegenovergestelde. We willen een fanbase creëren voor onszelf en de games. Zo wordt het veel makkelijk om games uit te brengen.

Een voorbeeld hiervan is YouTube-vlogger Pewdiepie. Hij had al een enorme fanbase opgebouwd en heeft daarna een game gelanceerd. Dat is veel makkelijk dan wanneer je van 0 moet beginnen. Het moeilijkste deel is dan al uit de weg. Het gaat er om dat je zichtbaar bent, dat je aandacht creëert. Op dit moment zijn er 2 nieuwe games in ontwikkeling: een re-boot van Cat’s Catch en een soort digitaal gezelschapsspel.

Gamedeveloper Abel Hagen doet het anders: “wij zijn een gamebedrijf dat geen games maakt”

De focus ligt bij ons op humor en bovenal toegankelijkheid, creatieve toegankelijkheid. Het zijn geen games voor op de Playstation of de Xbox. Iedereen moet het kunnen spelen.

Wat is jullie visie op marketing in de gamesector?

Bij andere gamebedrijven zien we dat zij in toenemende mate werken aan marketing en dat zij daar nu ook vaak iemand voor hebben. Eerst ging het vooral om programmeurs en creatieve ontwerpers, tegenwoordig hoort daar steeds vaker een goede marketeer bij, iemand die zich richt op het zakelijke gebied en de promotie. Toch is er over het algemeen nog wel een gebrek aan dat soort mensen in de gamesector. Er zijn veel technische en creatieve mensen, maar er zijn in verhouding weinig mensen met verstand van marketing en zakendoen.

Er is wel een gevoel van community. Wij hebben bijvoorbeeld een kantoor in de Dutch Game Garden, een incubator en verzamelgebouw voor de gamesector. Er heerst echt een gevoel van “We zitten hier samen in. We zitten samen in deze barre industrie.” Er zijn veel lezingen en er is een heel goed incubation programma voor de nieuwkomers, waar ze onder andere te horen krijgen over beurzen en hoe je je product het beste kunt pitchen. Er wordt erg goed gecommuniceerd: ik vind dit een inspirerend voorbeeld voor de sector.